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Google Fiber前進34城市 推動新興應用發展
布建一週年之觀察

【作者: 徐子明】   2014年07月01日 星期二

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Google董事長Eric Schmidt在2012年底時曾說:「堪薩斯城所推出的FTTH服務只是Google Fiber的一站,」意味著Google並非把此項計畫視為實驗性質的短期專案。而在2013年底之前,Google也宣布將在德州奧斯汀、猶他州Provo陸續商用FTTH服務,擴展以城市為單位的1Gbps超高速上網計畫。


儘管目前在服務內容端,Google並未端出創意十足的高頻寬應用選項,但對於Google Fiber商用城市,甚至其他美國大型都會區的電信市場,已產生漣漪效應,在各個寬頻業者提出競爭對策、市政府編列固網投資預算後,將刺激美國後續幾年高速網路升級,並為網路相關軟硬體事業的成長開拓出新驅動力。



圖一 : Google Fiber布建進度
圖一 : Google Fiber布建進度

Google Fiber布建一周年重要事件摘錄

Google在美國堪薩斯城(Kansas City)推出以1Gbps上網為訴求的FTTH服務:Google Fiber已經屆滿一周年,在市場端,由於推動的區域以個別城市為主,加上以社區為單位的「Fiberhood」模式進行網路布建需要較長時間的前置作業準備,使Google並未公布實際導入Google Fiber的用戶數,但除堪薩斯城之外,Google已陸續在一年內,宣布將光纖上網朝向猶他州Provo以及德州奧斯汀(Austin)拓展,使得2014年Google在美國經營的FTTH城市將至少達到3個。


在服務內容端,為避免面對較為繁瑣的法令規範,Google在2012年底即宣布Google Fiber不提供語音服務;在IPTV服務內容上,Google除了持續增加內容業者的授權而提供更多的頻道數與VoD內容外,也推出Fiber TV的App程式供用戶下載,並從所有Android裝置(Jelly Bean版本以上),擴充到支援iOS(iOS 6.0版本以上)、Apple TV、 Xbox 360平台,光纖用戶輸入Fiber TV訂戶帳號後即可免費收看ESPN、Disney提供的影音內容。



表一
表一

Google透過Fiberhood模式決定光纖網路布建區域,最後成果為在堪薩斯城的202個社區中,共有180個社區達到申請的要求,成功率為89%。而從2012年底開始第一個社區的布建到2013年6月底,Google完成了兩個社區的建設,預計有2千戶左右的居民可以申請Google Fiber服務。Google最終的目標將是覆蓋堪薩斯城(包括堪薩斯州與密蘇里州兩地區)的Fiberhood所有社區,共149千戶的範圍,預計2014年底前可完成。


Google Fiber影響當地寬頻服務

面對Google Fiber以突破市場現有水準的超高速網路服務競爭,同地區既有的電信商或有線電視業者,分別採取網路升級、加值應用或提出促銷方案等策略予以回應。


電信業者

AT&T陸續面對Google Fiber在堪薩斯城與德州奧斯汀的競爭,前者布局以Triple play的三個套餐方案(79、109、140美元)應戰,並規劃增加技術安裝人員為後續的U-Verse網路升級做準備;而後者由於是AT&T的重要服務據點,因為當地用戶對U-Verse服務的上網使用量高於全國標準,所以相較於堪薩斯城主要以行銷包裝策略應戰,AT&T在奧斯汀的回應明顯積極。


除了Google宣布將推出FTTH網路的隔天即馬上召告將在同一地區進行相同的網路布建規劃,2014年底之前先至少推出300Mbps的FTTH服務「GigaPower」外,也在2014年2月進而宣布將拓展原先光纖網路規劃地區一倍的用戶覆蓋率。AT&T並將納入行動上網的加值方案,鼓勵其行動客戶升級或新購固網服務,在當地直接與Google在網速與服務內容上競爭。


而另一家大型固網電信商CenturyLink除在得知Provo市政府准許Google取得iProvo光纖網路的第一時間提出相對不公平對待的抗議外,卻也開始更積極的在服務範圍投入點狀FTTH的建設,包括在內布拉斯加州的奧馬哈與內華達州的拉斯維加斯兩個重要據點拓展1Gbps的FTTH上網服務,針對家庭用戶將主推高速上網、Prism IPTV與家庭安全應用,另外也將爭取小型企業客戶的合作機會。


包括AT&T與CenturyLink對於Google Fiber的建設,採取選擇性回應的模式,在重點經營地區以接近對手規格展開FTTH布建,降低用戶流失的風險。


有線電視業者

Google在堪薩斯城推出FTTH服務後,當地的主要有線電視與寬頻業者Time Warner Cable(TWC)第一時間表示Google Fiber的佈建規模預測僅約10萬用戶,對該業者影響有限,隨後則是加強都會區Wi-Fi熱點的布建,以低廉的10美元上網月費提供有就學兒童的家庭與企業用戶使用。


同樣在德州奧斯汀,當Google宣布FTTH布建計畫後,TWC即推出免費的Wi-Fi上網做為留住寬頻用戶的誘因,並強調1Gbps上網的實用性有限,其DOCSIS3.0的50Mbps上網以及Triple play服務可一次滿足用戶需求。


美國有線電視領導業者Comcast則是在Provo遭遇Google Fiber的挑戰,相對於TWC的消極作法,Comcast則是針對Google的方案在服務訂價與內容包裝上做出回應,推出包括70與100美元的付費電視加寬頻上網的二合一方案,以及120美元三年不漲價的高速網路三合一方案(含免費到府安裝)。Comcast的70美元與120美元方案與Google Fiber的1Gbps上網服務價格一致,儘管寬頻僅有Google約1/10的下行傳輸速度,但Comcast在兩方案中各增加一項核心服務,以較為完整的套裝服務內容向用戶訴求,創造雙方的可比較空間。


城市光纖布建熱潮再起

美國許多中小型城市為促進當地經濟發展,藉由國家或州政府寬頻建設補助經費或者市政府下轄單位的規劃,推動小規模的光纖上網服務。而Google在堪薩斯城商用FTTH後,不但當地居民反應熱烈,也讓市政府得到更多實質的效益,包括城市宣傳、免費高速網路資源以及企業進駐意願等面向,進而帶動其他城市投入光纖網路建設的企圖心。



圖二 : Google在堪薩斯城商用FTTH後,帶動其他城市投入光纖網路建設的企圖心。
圖二 : Google在堪薩斯城商用FTTH後,帶動其他城市投入光纖網路建設的企圖心。

而地區型ISP業者或電力公司如Sonic.net、PAXIO、Fibersphere、C Spire等模仿Google Fiber的Fiberhood經營模式外,包括佛蒙特州春田市、伊利諾州芝加哥、華盛頓州西雅圖等也由市政府或地區寬頻服務業者以自行籌畫或合建的模式,從2014年起投入1Gbps的FTTH網路建設。從個案觀察,美國FTTH建設個案相較過去幾年更加熱絡,原因包括FTTH建設成本降低、雲端資料中心需求提升、行動後置網路需求等誘因增加。市政府除可透過FTTH提供當地居民更高速的網路環境,也對企業招商與城市宣傳產生正面幫助。



表二
表二

新創業者與新興應用的發展

面對OTT影音業者如Netflix、Amazon、Hulu等佔用龐大網路流量的威脅,美國固網寬頻業者如AT&T、TWC等陸續規劃使用容量限制(Usage Cap)的新寬頻方案,試圖增加用戶對付費網路影音應用的使用成本,抑制OTT服務的成長空間。


然而OTT領導業者Netflix定期公布寬頻業者的網路速度參考排名(ISP Speed Index),讓喜愛OTT影音服務的用戶掌握寬頻業者對OTT的「支援能力」資訊,加上Google Fiber標榜無使用容量限制訴求,完全支援各種OTT應用(也在Netflix的指標上領先其他業者)。


因此,各家固網寬頻商為避免讓用戶產生服務歧視的負面印象,對推動容量限制方案有所保留。OTT影音服務得以繼續在整個美國內容產業更加開放多重管道傳送下,獲得自由發展機會,Google也是其中的一項正面推動助力。



圖三 : 深入觀察用戶上網行為是Google推動光纖網路的重要動機
圖三 : 深入觀察用戶上網行為是Google推動光纖網路的重要動機

結論

Google計畫性的挑選特定城市為基礎以布建FTTH服務,可在電信服務經驗有限的劣勢降至最低下,開拓ISP網路服務的能量並累積經驗,另外也進行扶植新創網路業者與應用、用戶上網行為分析等目的。


從Google Fiber的服務內容觀察,Google並未針對個別城市寬頻服務競爭強度的不同而調整費率或宣傳力道,可見對Google而言,取代一線寬頻服務商而成為指標業者並非最重要的目標,而是透過Gigabit的網路服務訴求,觀察終端用戶的接受度與使用行為,從需求端取得更多創新高頻寬應用發展內容的重要資訊,再整合到Google各項的軟硬體平台上,產生持續性的正向循環。


而在2014年的CES展過後,Google隨即宣布以32億美元的代價併購智慧家庭設備業者Nest Lab,本次是Google繼2011年收購Motorola Mobility後,金額第二大的併購案。Nest Lab以開發恆溫器與煙霧警報器為主,除了持續推出新一代產品外,Nest Lab也已開發與智慧手持裝置整合的遠端操控app功能,在2014年CES上,豪華房車品牌Mercedes Benz也與Nest Lab合作,透過車載「Digital DriveStyle app」或者「car-to-x」聯網功能,車主在車上即可進行家中恆溫系統控制,擴大智慧家庭的使用構面。


Google重金併購Nest Lab顯見其對智慧家庭應用的重視,後續勢必將陸續導入更多相關內容到Google Fiber的網路中,一方面滿足用戶對Google的期待,也讓Google獲得更深入與即時性的用戶使用狀況回饋。


(本文作者為資策會MIC資深產業分析師)


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